stefboey_met-watermerk.jpg

“Ontsnappen uit levensechte escape room”

Samenvatting: Als ondernemers ontsnappen uit deze levensechte escape room. De Gouden Kooi legt volop de puzzelstukjes aan elkaar.

De deur gaat dicht. Een stap in het onbekende wordt gezet. Creatief uit de hoek komen, vormt de enige sleutel. De gelijkenis tussen een escape room en de reële wereld is vandaag opvallend doeltreffend. Corona dwingt ondernemers tot creativiteit. Ook De Gouden Kooi voelt die noodzaak en springt er handig mee om.

 

straatzicht met neonletter "De Gouden Kooi"

 © foto Menno Lambreghts

In het Mechelse Godshuis in de Gerechtstraat worden in 2016 de eerste kiemen van een groeiverhaal gezaaid. Uniefkameraden Jan Gheyle en Bert Briké openden er De Gouden Kooi. Toen nog maar het 23ste escape room-concept in België, het eerste in Mechelen. Het doel was duidelijk: particulieren en bedrijven bekoren met belevingsvolle escape rooms. Er werd gestart met twee kamers, maar door het succes van bij de start werd dat aanbod al snel verdubbeld.

“Op zes maanden tijd hebben we dat klaargespeeld”, vertelt Jan Gheyle. “Door de jaren heen zijn de vier rooms blijven evolueren qua puzzels en special effects om toch telkens een betere ervaring te creëren. Tot het moment dat we opnieuw een vernieuwende rol wilden spelen in onze sector. We vonden een pand – nog meer in hartje Mechelen, op de Haverwerf – en vormden die om tot een escape experience; een langere spelvorm met een uitgewerkt verhaal, passende inkleding en een sterkere nadruk op beleving.”

Net dat ietsje meer, voor ervaren rotten in het vak. De escape experience trekt bezoekers van Nederland tot de VS aan en leverde eind vorig jaar zelfs de internationale award voor beste escape room op. Ondertussen is een tweede escape experience in hetzelfde pand in aanbouw.

Corona? Dan maar digitaal!
Met zo’n award op zak moest 2020 een feestjaar worden. En april een feestmaand, want op 1 april blies De Gouden Kooi vier kaarsjes uit. Corona houdt bezoekers nu weg. Maar gelukkig houdt het virus de ondernemersdrang niet tegen.

“Sinds vorig jaar bestaat beroepsfederatie befeb waarbij intussen 43 escape rooms zijn aangesloten en waarvan ik voorzitter ben”, aldus Jan. “Eén van onze leden speelde met het idee om online ontsnappingsspel te creëren, The Big Pursuit. We hebben dat idee meteen ondersteund en ruchtbaarheid gegeven door samen dagelijkse puzzels te ontwerpen. Het spel kende haar ontknoping op het einde van de paasvakantie en kon rekenen op meer dan 8.000 gebruikers. Er werd ook een voucher in het spel geïntegreerd, waarmee spelers onze sector konden steunen en die ze nadien kunnen gebruiken bij één van de leden. Een win-win.”

Corona? Tijd voor optimalisatie!
Toch heeft corona een enorme impact op De Gouden Kooi. Honderden boekingen moesten geannuleerd worden en ook als maatregelen binnenkort worden versoepeld, is het maar de vraag wanneer er weer escape rooms gespeeld zullen mogen worden. Toch willen de ondernemers het geheel zo goed mogelijk faciliteren en werd deze periode gebruikt om een idee van vorig jaar vorm te geven.

“De eerste dagen nadat de maatregelen van kracht gingen, waren een enorme domper. Maar eens we er ons bij hadden neergelegd, zochten we met opgeheven hoofd naar mogelijkheden. Met resultaat, want zopas is onze planningstool online gegaan; een soort datumprikker die de beschikbaarheid van de spelers combineert met die van onze escape rooms. Geen Doodle of dergelijke meer nodig. Er is altijd een escape room vrij op de dag wanneer iedereen kan spelen. Weg organisatiestress! De tool kan meteen haar meerwaarde tonen voor de honderden annuleringen die nu op zoek moeten gaan naar een nieuw spelmoment.”